¿Qué provoca el insomnio?

El insomnio es un trastorno del sueño que afecta hasta el 35% de los adultos. Se caracteriza por problemas para dormir, y permanecer despierto toda la noche. Puede tener efectos graves, que conducen a una somnolencia diurna excesiva, a un mayor riesgo de accidentes automovilísticos y a efectos de salud generalizados por la privación del sueño.

Las causas comunes del insomnio incluyen el estrés, un horario de sueño irregular, malos hábitos de sueño, trastornos de salud mental como la ansiedad y la depresión, enfermedades y dolores físicos, medicamentos, problemas neurológicos y trastornos específicos del sueño. Para numerosas personas, una combinación de estos factores provoca y agrava el insomnio.

¿Todos los casos de insomnio son iguales?

No en todos los casos el insomnio es el mismo; en una persona podría experimentar esta condición de diferentes maneras. El insomnio de corta duración afecta sólo en un breve período de tiempo, mientras que el insomnio crónico dura tres meses o más. En otras, el problema principal es conciliar el sueño (comienzo del sueño), mientras que otras luchan por mantenerse dormidas (conservación del sueño).

La forma en que cada persona es afectada por el insomnio varía considerablemente según la causa, gravedad y la forma en que es  influenciada por las condiciones de salud subyacentes.

¿Cuáles son las causas comunes del insomnio?

Existen numerosas causas potenciales del insomnio y, en muchos casos, los factores que intervienen son múltiples. La falta de sueño también provoca o empeora otras condiciones de salud, creando una compleja cadena de causa y efecto para el insomnio.

A nivel holístico, la causa del insomnio es considerada como un estado de hiperactividad que interrumpe el sueño o la permanencia del mismo. La hiperactividad es una condición tanto mental como física, y su causa a menudo está relacionada con una serie de circunstancias y problemas de salud.

Insomnio y estrés

El estrés tiene la capacidad de provocar una reacción profunda en el cuerpo que dificulta la calidad del sueño. Esta respuesta al estrés está relacionada con el trabajo, la escuela y las relaciones sociales. La exposición a situaciones traumáticas puede crear estrés crónico, incluyendo el trastorno de estrés postraumático (TEPT).

La respuesta física del cuerpo al estrés favorece a la hiperactividad. La incapacidad de dormir en sí misma llegará a convertirse en una fuente de estrés, haciendo cada vez más difícil romper el ciclo de estrés e insomnio.

Los investigadores creen que algunos pacientes son más vulnerables a los problemas de sueño inducidos por el estrés. Se considera que estas personas tienen una alta «reactividad del sueño «, que está relacionada con otros problemas que afectan al sueño y a la salud física y mental.

Insomnio y horarios de sueño irregulares

En un mundo ideal, el reloj interno del cuerpo, conocido como el ritmo circadiano, se ajusta al patrón diario del día y la noche. En realidad, muchas personas tenemos horarios de sueño que causan un desajuste en el ritmo circadiano.

Dos ejemplos bien conocidos son el jet lag y el trabajo por turnos. El jet lag perturba el sueño porque el cuerpo de la persona no se ajusta a un cambio rápido de zona horaria. El trabajo por turnos necesita ser realizado durante la noche y el sueño durante el día. Ambos factores dan lugar a una alteración del ritmo circadiano y al insomnio.

En algunos, los ritmos circadianos se desplazan hacia adelante o hacia atrás sin una causa clara, lo que da lugar a dificultades persistentes en el tiempo de sueño y en la calidad general del mismo.

Insomnio y estilo de vida

Los hábitos y rutinas poco saludables relacionados con el estilo de vida y la comida y la bebida son factores que aumentan el riesgo de insomnio de las personas.

Existen diversas variantes del estilo de vida que provocan problemas de sueño, entre ellas, las siguientes:

  • Mantener el cerebro estimulado hasta altas horas de la noche, por ejemplo, trabajando hasta tarde, jugando a videojuegos o utilizando otros dispositivos electrónicos.
  • Dormir la siesta a última hora de la tarde hace que el tiempo de sueño sea más difícil y que sea más difícil dormir por la noche.
  • Dormir más tarde para compensar la pérdida de descanso hace que el reloj interno del cuerpo se confunda y sea difícil establecer un horario de sueño saludable.
  • Usar la cama para otras actividades además del sueño creará asociaciones mentales entre la cama y la vigilia.

Aunque a menudo son ignoradas, las elecciones sobre la dieta juegan un papel importante en los problemas de sueño.

La cafeína. Es un estimulante que permanece en el organismo durante horas, lo que dificulta el sueño y contribuye potencialmente al insomnio cuando es utilizada por la tarde y por la noche. La nicotina es otro estimulante que afecta negativamente al sueño.

El alcohol. Es un sedante que provoca somnolencia, pero en realidad empeora el sueño ya que perturba el ciclo de sueño y causa que sea fragmentado y no reparador.

Comer comidas pesadas y alimentos picantes. Es muy difícil para el proceso digestivo y genera problemas de sueño si los alimentos son consumidos muy tarde por la noche.

Insomnio y trastornos de salud mental

Las condiciones de salud mental como la ansiedad, la depresión y el trastorno bipolar dan lugar a graves problemas de sueño. Se estima que el 40% de las personas con insomnio sufren un trastorno de salud mental.

Estas condiciones provocan pensamientos negativos generalizados y una hiperactividad mental que perturba el sueño. Además, los estudios indican que el insomnio es capaz de exacerbar los trastornos del estado de ánimo y la ansiedad, empeorando los síntomas e incluso aumentando el riesgo de suicidio en las personas con depresión.

Insomnio, enfermedades físicas y dolor

Casi cualquier afección que cause dolor es capaz de interrumpir el sueño haciendo más difícil permanecer en la cama. 

Las complicaciones de salud relacionadas con la diabetes de tipo II son una causa subyacente del insomnio. El dolor causado por la neuropatía periférica, la necesidad más frecuente de hidratación y micción, y los cambios rápidos de azúcar en la sangre interrumpen el sueño. También existe una correlación entre la diabetes y otras afecciones de la salud que  interfieren con el sueño, entre ellas la apnea obstructiva del sueño (AOS) y la depresión.

Otros tipos de enfermedades físicas, incluidas las que afectan al sistema respiratorio o nervioso, plantean problemas de sueño que culminan en insomnio de corta duración o crónico.

Insomnio y medicamentos

Los problemas de sueño y el insomnio están muchas veces relacionados con los efectos secundarios de varios tipos de medicamentos. Algunos ejemplos son los medicamentos para la presión arterial, los antiasmáticos y los antidepresivos. Otros medicamentos pueden causar somnolencia diurna que puede alterar el horario de sueño de una persona.

No es sólo el hecho de tomar medicamentos lo que interfiere con el sueño. Cuando alguien deja de tomar un medicamento, la abstinencia u otros aspectos de la reacción del cuerpo podrían crear dificultades para dormir.

Insomnio y problemas neurológicos

Se ha comprobado que los problemas que afectan al cerebro, incluidos los trastornos neurodegenerativos y del desarrollo neurológico, están asociados con un elevado riesgo de insomnio.

Los trastornos neurodegenerativos, como la demencia y la demencia de Alzheimer, son capaces de alterar el ritmo circadiano de una persona y la percepción de las señales diarias que impulsan el ciclo sueño-vigilia. La confusión nocturna también puede empeorar la calidad del sueño.

Los trastornos del desarrollo neurológico, como el trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH), son causa de hiperactividad, lo que dificulta que las personas duerman lo que necesitan. Los problemas de sueño son comunes en los niños con trastornos del espectro autista (TEA) y pueden persistir hasta la edad adulta.

Insomnio y trastornos específicos del sueño

Los trastornos específicos del sueño son una causa de insomnio. La apnea obstructiva del sueño, que provoca numerosos lapsos de respiración e interrupciones temporales del sueño, afecta a hasta el 20% de las personas y constituye un factor subyacente que provoca insomnio y somnolencia diurna.

El síndrome de las piernas inquietas (RLS) resta sueño al provocar una fuerte necesidad de mover las piernas. Los comportamientos anormales durante el sueño, conocidos como parasomnias, interfieren con el sueño. Algunos ejemplos conocidos de parasomnias incluyen el sonambulismo, las pesadillas y la parálisis del sueño.

¿Cuáles son las causas del insomnio en las personas mayores?

El insomnio se produce en el 30-48% de los adultos mayores, que a menudo sufren dificultades particulares para mantener el sueño.

Al igual que en las personas más jóvenes, el estrés, las dolencias físicas, los problemas de salud mental y los malos hábitos de sueño son las causas del insomnio en los adultos mayores. Sin embargo, son más sensibles a estas causas debido a los altos niveles de condiciones de salud crónicas, el aislamiento social y el uso de múltiples medicamentos de venta con receta que afectan al sueño.

Las investigaciones indican que las personas mayores de 60 años tienen menos eficiencia en el sueño. Pasan menos tiempo en el sueño profundo y en el sueño REM, lo que facilita que su sueño sea perturbado. La disminución de la exposición a la luz del día y la reducción de las señales ambientales de sueño y vigilia son factores que afectan el ritmo circadiano, especialmente en el caso de las personas de edad avanzada que se encuentran en entornos de atención médica administrada.

¿Cuáles son las causas del insomnio en los adolescentes?

Se ha estimado que el insomnio afecta hasta el 23,8% de los adolescentes. Los cambios biológicos empujan a los adolescentes hacia un horario de sueño más tardío, «lechuza nocturna «, pero generalmente no pueden dormir todo lo que quisieran por la mañana debido a las horas de inicio de la escuela.

Los adolescentes son especialmente susceptibles de tener un horario excesivo y de sufrir estrés por la escuela, el trabajo y las obligaciones sociales. Los adolescentes también tienen altas tasas de uso de dispositivos electrónicos en su dormitorio. Cada uno de estos factores contribuye a un alto índice de insomnio durante la adolescencia.

¿Cuáles son las causas del insomnio durante el embarazo?

Múltiples factores provocan insomnio durante el embarazo, entre ellos están:

  • Malestar: El aumento de peso y los cambios en la composición corporal afectan la posición y la comodidad en la cama.
  • Respiración alterada: El crecimiento del útero presiona los pulmones, lo que crea la posibilidad de problemas respiratorios durante el sueño. Los cambios hormonales aumentan los ronquidos y el riesgo de apnea central del sueño, que implica breves lapsus respiratorios.
  • Reflujo: Una digestión más lenta produce un reflujo gastroesofágico perjudicial por la noche.
  • Nocturia: Una mayor frecuencia urinaria crea la necesidad de levantarse de la cama para ir al baño.
  • Síndrome de las piernas inquietas: Se desconoce la causa exacta, pero las mujeres embarazadas tienen un mayor riesgo de padecer este síndrome aunque nunca hayan tenido síntomas antes de quedar embarazadas.

Los estudios encontraron que más de la mitad de las mujeres embarazadas reportan problemas de sueño consistentes con insomnio. En el primer trimestre, las mujeres embarazadas duermen más horas, pero la calidad del sueño decrece. Después del primer trimestre, el tiempo total de sueño disminuye, y los problemas de sueño más significativos aparecen durante el tercer trimestre.

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